Die Geschichte

Beschädigtes belgisches Fort in Lüttich, 1914

Beschädigtes belgisches Fort in Lüttich, 1914


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Beschädigtes belgisches Fort in Lüttich, 1914

Hier sehen wir den Einschlag deutscher schwerer Artillerie während der Belagerung von Lüttich (August 1914). Eine der Festungen außerhalb von Lüttich wurde durch Artilleriefeuer zerstört, und die Eingangstreppe ist jetzt links sichtbar.


Die Befestigungsanlagen Belgiens waren die einflussreichsten in Europa. Entworfen vom Militäringenieur Generalleutnant H. A. Brialmont, wurden sie ab den 1850er Jahren gebaut.

Brialmonts Konzept bestand darin, wichtige Städte mit Ringen aus abgelegenen Forts zu verteidigen, um sich gegenseitig zu unterstützen und einen Feind daran zu hindern, strategische Zentren zu erobern. Jedes Fort hatte einen zentralen unterirdischen Abschnitt aus bis zu 2,40 m dickem Stahlbeton. Es wurde dann mit 10 Fuß Erde überlagert, um Artilleriegranaten zu absorbieren.

Vom Mittelteil aus hielten gepanzerte Kuppeln die schweren Geschütze, die es der Festung ermöglichten, die Umgebung zu dominieren. Eine Brüstung um den Mittelteil ermöglichte es den Verteidigern, einen Angriff abzuwehren. Ein tiefer, trockener Graben, der mit Stacheldraht ausgekleidet und von Artillerie- und Maschinengewehrkuppeln gestützt wurde, sorgte für weitere Verteidigung.

Oberirdisch waren nur die Geschützkuppeln und die Oberseiten des Mittelteils sichtbar.

Die Entwürfe von Brialmont waren enorm einflussreich. Andere europäische Nationen haben sie zu ihrer eigenen Verteidigung übernommen.

Eine Büste von General Brialmont – M0tty – CC-BY SA 3.0


Schlacht um Lüttich - Bild

Datum
4.-16. August 1914
Standort
Lüttich, Belgien
Ergebnis
Deutscher Sieg
Datum: 4.-16. August 1914
Lüttich, Belgien
Ergebnis: Deutscher Sieg
Kriegführende:
: Belgien
Kommandanten und Führer:
: G rard Leman
Stärke:
: 3. Division, 15. gemischte Brigade und Festungsgarnisonen
Stärke - 36.000 Truppen und 252 Geschütze
Verluste und Verluste:
: 2.000-3.000 Opfer
4.000 gefangen

Die Schlacht von Lüttich war das Eröffnungsgefecht der deutschen Invasion in Belgien und die erste Schlacht des Ersten Weltkriegs. Der Angriff auf die Stadt begann am 4. August 1914 und dauerte bis zum 16., als das letzte Fort schließlich kapitulierte. Die Invasion Belgiens war das Ereignis, das den Eintritt des Vereinigten Königreichs in den Krieg auslöste. Die unerwartete Stärke der Verteidigung der Stadt ließ den Westalliierten mehr Zeit, ihre Verteidigung Frankreichs zu organisieren und vorzubereiten.

Da das kaiserliche Deutschland einen langen Zweifrontenkrieg gegen Frankreich und das Russische Reich befürchtete, wurde der Schlieffen-Plan konzipiert, der einen schnellen Schlag vorsah, um zuerst Frankreich zu schlagen (wie es im Deutsch-Französischen Krieg von 1870 erfolgreich war) und dann einen ostwärts sich Russland zuwenden (das als langsamer mobilisiert wurde). Dazu musste das neutrale Belgien innerhalb weniger Tage angegriffen und durchquert werden. Die stark befestigte Stadt Lüttich war den deutschen Truppen bei ihrem Vormarsch durch Belgien im Weg.

Im Sommer 1914 kam es infolge der Ermordung des österreichischen Kronprinzen Erzherzog Franz Ferdinand zu einer enormen diplomatischen und militärischen Aktivität. Im Laufe des Sommers wurde der Krieg unausweichlich. Deutschland, das sein Bündnis mit Österreich ehrte, erklärte Russland am 1. August den Krieg und stellte dann am 2. August ein Ultimatum an Frankreich (Russlands Verbündeter über die Triple Entente).

Ein weiteres Ultimatum ging auch an König Albert I. von Belgien. Der deutsche Schlieffen-Plan (der in den letzten zwei Jahrzehnten entwickelt wurde) erforderte eine große Anzahl von Arbeitskräften für die Konzentration französischer Armeen entlang der elsässischen Grenze. Dieses Flankenmanöver, das sowohl die französischen Streitkräfte als auch das zerklüftete Gelände der Ardennen umgehen sollte, erforderte die deutsche Verletzung der belgischen Neutralität. Belgien hätte keinen Widerstand leisten können und deutschen Truppen auf dem Weg nach Frankreich durch sein Land erlaubt. Tatsächlich hing ein Großteil der deutschen Planungen davon ab, dass sie dies taten, und alles andere wäre laut einem preußischen Offizier nichts anderes als „die Wut träumender Schafe“. Unglücklicherweise für die deutschen Pläne erwies sich Belgien als allzu bereit, seine Souveränität zu verteidigen. Unglücklicherweise für die Belgier stimmten ihre Ressourcen nicht mit ihrem lan überein.

Belgiens feste Verteidigung und Planung waren vom Widerstand gegen jeden potenziellen Feind abhängig: Deutschland, Frankreich oder Großbritannien. Anfang August 1914 standen ihre Armeen wie seit Jahren am Rande des Landes. Als Albert das Ultimatum aus Berlin erhielt, begann sein Generalstabschef, General Selliers de Moranville, den ständigen Notfallplan umzusetzen: die Armee im Zentrum des Landes zu konzentrieren, während die Befestigungen in Lüttich und Namur verlangsamt werden, wenn nicht Stopp, der deutsche Vormarsch. Lüttich überspannte die Hauptstraße durch Belgien in Richtung Frankreich. Im Süden war der Boden zerklüftet, im Norden war er offen, aber weniger als ein Dutzend Meilen von den Niederlanden entfernt, die Deutschland nicht betreten wollte. Sowohl Lüttich als auch Namur besaßen hervorragende Befestigungsanlagen, hatten aber auch gravierende Mängel.

Lüttich war von einem Dutzend Forts umgeben, die von Henri Alexis Brialmont, dem führenden Ingenieur des letzten neunzehnten Jahrhunderts, entworfen und gebaut wurden.) Brialmont lehnte das Sternenfortsystem des französischen Meisters Vauban ab und entwarf Forts, um neueren gezogenen Kanonen zu widerstehen. Sie existierten hauptsächlich unter der Erde und legten nur Hügel aus Beton, Mauerwerk und Erde frei. Jedes Fort besaß eine Reihe von einziehbaren Kuppeln, die Geschütze mit einer Größe von bis zu 6 Zoll enthielten. Obwohl sie bei ihrer Fertigstellung im Jahr 1892 auf dem neuesten Stand der Technik waren, waren sie nicht gut instand gehalten. Brialmont forderte auch den Bau kleinerer Befestigungen und Grabenlinien, die die wichtigsten Forts verbinden und schützen, aber auch dies hatte die belgische Regierung nicht getan. Ihre Garnisonen waren nicht in voller Stärke, und viele Männer stammten aus den örtlichen Wacheinheiten und hatten nur eine minimale Ausbildung erhalten.

Am 2. August antwortete König Albert auf das Ultimatum Deutschlands, indem er befahl, mit den Hilfsarbeiten zu beginnen sowie die Armee zu mobilisieren und auf die richtige Stärke zu bringen. Dem Kommandeur der Lütticher Festungen, Generalleutnant Gärard Leman, wurde befohlen, "mit Ihrer Division die Stellung, die Ihnen anvertraut wurde, bis zum Ende zu halten".

Die belgischen Truppen hatten kaum Gelegenheit, ihre Vorbereitungen abzuschließen, die deutschen Truppen drangen am frühen 4. August in das Land ein. Die deutschen Truppen, die Lüttich besetzen sollten, waren eine provisorische Einheit namens Maas-Armee, die aus acht Brigaden unter dem Kommando von General Otto von Emmich bestand. Emmich kommandierte hauptsächlich Infanterie und Kavallerie und wurde beauftragt, die Brücken über die Maas bei Lüttich zu erobern und die Stadt einzunehmen, wenn sie Widerstand leistete. Als seine Truppen den Fluss erreichten und viele der Brücken zerstört fanden, begannen sie mit der Ersetzung von Pontons. Als diese unter Beschuss gerieten, erkannten die Deutschen, dass sie tatsächlich gezwungen sein würden, für Lüttich zu kämpfen.

Bild - Diagramm der Festungen von Lüttich.

Lüttich liegt am Zusammenfluss von Maas und Ourthe, zwischen dem Ardennenwald im Süden und Maastricht in den Niederlanden und der flachen Ebene von Flandern im Norden und Westen. Die Maas fließt bei Lüttich durch eine tiefe Schlucht und stellt eine bedeutende Barriere dar.

Die Stadt liegt an der Hauptbahnlinie, die von Deutschland nach Brüssel und schließlich nach Paris führt - dieselbe Bahn, die von Schlieffen und von Moltke als Transport nach Frankreich geplant hatten. Massive Industrieanlagen, Fabriken und andere Einrichtungen würden bei der Verteidigung der Stadt helfen. Die Hauptverteidigung war jedoch ein Ring aus zwölf Forts, der 1891 in einem Umkreis von 6-10 km um die Stadt herum fertiggestellt worden war zwei Nachbarn könnten Artillerieunterstützung leisten. Sie waren ungefähr 4 km voneinander entfernt.

Bild - Schema mit Waffen in einer Festung in Lüttich

Die Forts hatten eine dreieckige oder viereckige Form mit einem umgebenden Graben und Stacheldrahtverwicklungen. Sie waren komplett aus Beton gefertigt und mit 210-mm-Haubitzen, 150-mm- und 120-mm-Kanonen sowie 57-mm-Schnellfeuergeschützen zur Anflugabwehr bewaffnet. Das Fort wurde vor Angriffen durch Infanterie mit Gewehren und Maschinengewehren verteidigt. Die Hauptgeschütze waren in Stahltürmen montiert, die sich um 360 Grad drehten. Nur der 57-mm-Turm konnte erhöht werden. Insgesamt verfügten die Forts über 78 Geschütze. Sie enthielten Magazine zur Lagerung von Munition, Mannschaftsquartiere für bis zu 500 Mann und Elektromotoren für die Beleuchtung. Die Forts waren nicht miteinander verbunden und konnten nur über oberirdisches Telefon oder Telegraf miteinander kommunizieren.

Die Forts hatten mehrere andere Schwächen. Das Gelände war schwer vollständig zu bedecken, da viele Schluchten zwischen den Forts verliefen. Zwischenabwehranlagen wurden kurz vor der Schlacht errichtet und reichten nicht aus, um die Deutschen daran zu hindern, die Stadt zu infiltrieren. Die Forts waren auch im Rücken schwach, aus der Richtung, aus der die deutschen Bombardements schließlich kommen würden. Die Lüftungs- und Sanitärbedingungen waren sehr schlecht, was zu Luftmangel und fürchterlichen Gerüchen führte. Schließlich war der Beton nicht von bester Qualität und die Forts wurden gebaut, um Angriffen von 210-mm-Geschützen standzuhalten, den größten mobilen Geschützen, die 1890 erhältlich waren. Leman war persönlich ausgewählt worden, um die 3. Albert, das Festungssystem bis zum Ende zu halten. Leman hatte eine Streitmacht von etwa 30.000 Soldaten zur Verteidigung der Zwischenräume und etwa 6.000 Festungstruppen, darunter Mitglieder der Bürgergarde.

Bild - Fort Loncin zerstört durch eine einzelne Granate einer Krupp-Belagerungskanone

Die 3. belgische Division verteidigte Lüttich und wurde von Generalleutnant Gérard Leman befehligt. Innerhalb der Division gab es vier Brigaden und verschiedene andere Formationen:

9. Gemischte Brigade, einschließlich der 9. und 29. Infanterie-Regiments, zusammen mit der 43., 44. und 45. Artillerie-Batterie.
11. gemischte Brigade, einschließlich der 11. und 31. Infanterie-Regiments, zusammen mit der 37., 38. und 39. Artillerie-Batterie.
12. Gemischte Brigade, einschließlich der 12. und 32. Infanterie-Regiments, zusammen mit der 40., 41. und 42. Artillerie-Batterie.
14. Gemischte Brigade, einschließlich der 14. und 34. Infanterie-Regiments, zusammen mit der 46., 47. und 48. Artillerie-Batterie.
15. Gemischte Brigade (5. August), einschließlich des 1. und 4. Chausseur-Regiments, zusammen mit der 61., 62. und 63. Artillerie-Batterie.
Die Festungsgarden, darunter das 9., 11., 12. und 14. Reserve-Infanterie-Regiment, ein Artillerie-Regiment, vier Reservebatterien und verschiedene andere Truppen.
3. Artillerie-Regiment, einschließlich der 40., 49. und 51. Artillerie-Batterie.
3. Ingenieur-Bataillon.
3. Telegraphenabteilung.
2. Regiment der Lanciers.

Insgesamt gab es etwa 36.000 Soldaten und 252 Artilleriegeschütze, um sich der deutschen Invasion zu stellen.

Die deutsche Angriffstruppe (genannt The Army of the Maas) bestand aus:

11. Infanteriebrigade des III. Korps, kommandiert von Generalmajor Von Watcher.
14. Infanteriebrigade des IV. Korps, kommandiert von Generalmajor von Wussow.
27. Infanteriebrigade des VII. Korps, kommandiert von Oberst von Massow.
34. Infanteriebrigade des IX. Korps, kommandiert von Generalmajor von Krawewll.
38. Infanteriebrigade des X. Korps, kommandiert von Oberst von Oertzen.
43. Infanteriebrigade des XI. Korps, kommandiert von Generalmajor von Hulsen.
II. Kavalleriekorps, kommandiert von Generalleutnant von der Marwitz, bestehend aus der 2. (Generalmajor von Krane), der 4. (Generalleutnant von Garnier) und der 9. (Generalmajor von Bülow) Kavalleriedivisionen.

Insgesamt bestand die Kraft aus etwa 59.800 Soldaten und 100 Artilleriegeschützen. Diese wurden dem General Otto von Emmich unterstellt, begleitet von Erich Ludendorff als Beobachter des Generalstabs.

Am Morgen des 3. August wurde Belgien der Krieg erklärt, am 4. August um 8:00 Uhr passierten die führenden Elemente der „Armee der Maas“ die Grenze. Die Kavallerie rückte bis zur Maas vor, stellte jedoch fest, dass die Brücken zerstört waren. Am späten Nachmittag des 4. August hatte die deutsche Kavallerie bei Vis die Maas nach Norden überquert und traf auf Truppen der 12. Brigade, die einen tapferen Rückzug zur Festungslinie durchgeführt hatten. Über Nacht wurden deutsche Truppen im Norden in Schach gehalten.

Die belgische 3. Division bewachte die Stadt hinter hastig errichteten Erdwällen, am selben Tag schlugen sie erfolgreich Angriffe deutscher Infanterie zwischen den Forts zurück. Ein Angriff auf Fort Barchon wurde mit schweren Verlusten durch Maschinengewehr- und Artilleriefeuer zurückgeschlagen. Nach diesem gescheiterten Angriff führten die Deutschen einen der ersten Luftangriffe der Geschichte durch, indem sie mit einem Zeppelin Bomben auf Lüttich abwarfen. Inzwischen zog die Kavallerie von Vis nach Süden, um die Stadt zu umzingeln. Da die Stadt wahrscheinlich bald besetzt werden sollte, befahl Leman der 3. Division, sich zurückzuziehen und sich der mobilisierenden belgischen Armee im Westen anzuschließen.

Am 6. August ritt General Ludendorff vor und stellte fest, dass der Kommandant der 14. Brigade getötet worden war. Er übernahm das persönliche Kommando, befahl eine Feldhaubitze zur Feuerunterstützung und kämpfte sich durch das Dorf Queue-du-Bois bis zu einem hohen Punkt, von dem aus er auf Lüttich herabblicken konnte. Ludendorff schickte eine Partei unter Waffenstillstandsflagge vor, um Lemans Übergabe zu fordern (die abgelehnt wurde). Eine nachfolgende Razzia wurde an der Tür von Lemans Hauptquartier abgeschossen. Dieser Ausfall veranlasste Leman, die Stadt zu verlassen und in Fort Loncin im Westen der Stadt Zuflucht zu suchen. Der äußere Ring der Forts hielt weiterhin stand und blockierte den deutschen Vormarsch aufgrund ihres Verbots der Eisenbahnlinien. Die Forts hielten ständigen Bombardierungen und Angriffen durch die deutschen Truppen stand, aber die meisten Forts hielten weiterhin stand. Lediglich Fl ron wurde außer Gefecht gesetzt, sein Kuppelmechanismus wurde durch Granatenbeschuss zerstört. Das einzige Fort, das durch Infanterieangriff erobert wurde, war Fort Barchon, das am 10. August eingenommen wurde.

Um diese Befestigungen zu reduzieren, müssten die Deutschen ihre massive Belagerungsartillerie einsetzen. Dazu gehören die 420-mm-Haubitze von Krupp "Big Bertha" und einige von Škoda gebaute österreichisch-ungarische 305-mm-Mörser. Zum Zeitpunkt des Baus der Forts wurde angenommen, dass die größten Geschütze, die über Land bewegt werden konnten, 210-mm-Haubitzen waren, also waren sie nie dafür ausgelegt, den enormen Granaten der größeren Geschütze standzuhalten. Die Granaten dieser Geschütze landeten direkt von oben auf den Forts, durchschlugen die Betonwände und detonierten dann mit einem verzögerten Zünder im Inneren. Eines nach dem anderen wurden die Forts zur Unterwerfung geschlagen, wobei das letzte Fort Boncelles am 16. August kapitulierte. Am 15. August wurde Leman in Fort Loncin verletzt, er wurde bewusstlos hingeführt, um ein Gefangener der Deutschen zu werden. Am Morgen des 17. August bereiteten sich die deutsche Erste, Zweite und Dritte Armee gemäß dem Schlieffen-Plan vor, einen umfassenden Vorstoß durch das restliche Belgien zu machen und die Überreste der belgischen Armee in Richtung Antwerpen zu zwingen und kampflose Eroberung Brüssels am 20. August.

Es ist nicht klar, welche Auswirkungen der zehntägige Widerstand Lemans und seiner Truppen in und um Lüttich auf den Gesamtfahrplan des deutschen Schlieffen-Plans hatte. Es ist offensichtlich, dass die Schlacht von den Alliierten als moralischer Sieg angesehen wurde. Niemand hatte erwartet, dass die Belgier überhaupt kämpfen würden, schon gar nicht so effektiv. Könnten die Großmächte Europas nicht bis zum Ende kämpfen, wenn das winzige Belgien es getan hätte? „Der Triumph war moralisch – eine Werbung für die Welt, dass die alten Glaubenssätze von Land und Pflicht noch den Arm zum Kampf wehren konnten und dass das deutsche Idol bei all seiner Pracht lehmige Füße hatte“. Dies zeigt sich auch in der Verleihung der Ehrenlegion durch Frankreich im Jahr 1914 an die Stadt Lüttich. Ein weiterer Effekt war ein von allen Seiten zu spürender Vertrauensverlust in Bezug auf feste Befestigungen, der zur Schwächung der umliegenden Festungen führte die Stadt Verdun, Frankreich. Diese Schwächung würde sich auf die dort 1916 ausgetragene Schlacht auswirken.

Paul Hamelius, Die Belagerung von Lüttich: Eine persönliche Erzählung (London, 1914)
J. M. Kennedy, "The Campaign around Liege", in Daily Chronicle War Books (London, 1914)


Die deutsche Invasion Belgiens im Ersten Weltkrieg… Was geschah als nächstes?

In den frühen Tagen des Ersten Weltkriegs planten die Deutschen, durch Belgien zu marschieren, um den Krieg zu gewinnen. Die Deutschen erwarteten jedoch nicht, dass die Belgier viel Widerstand leisten würden, aber die Ereignisse entwickelten sich nicht ganz so. Im zweiten eines zweiteiligen Artikels, Frank Jastrzembski Fortsetzung von Teil 1 und erzählt die Geschichte der heroischen belgischen Verteidigung seiner Heimat im Jahr 1914…

General Gerard Leman., der Belgier, der für die Verteidigung von Lüttich verantwortlich ist.

General Leman richtete am 31. Juli 1914 sein Hauptquartier in Lüttich ein. Am 3. August befahl er die Zerstörung der Brücken, Tunnel und Eisenbahnen, die mit Lüttich verbunden waren, als die deutschen Truppen begannen, die kleine belgische Grenze zu überschwemmen. Am nächsten Tag marschierte die deutsche Maas-Armee außerhalb des Festungsrings zum Kampf. Ein Ultimatum wurde ausgesandt, um den Deutschen die Einreise nach Lüttich zu ermöglichen. Leman lehnte die Aufforderung zur Kapitulation kühn ab.

Die dritte Division, die die Schützengräben zwischen den östlichsten Forts besetzte, wurde von den Einheiten der Maas-Armee angegriffen. Die deutschen Offiziere starteten ihren Angriff Schulter an Schulter wie auf einem Exerzierplatz organisiert gegen die geschützten belgischen Verteidiger. Der deutsche Angriff wurde mit Hilfe belgischer Maschinengewehre in den angrenzenden Forts zerlegt. Bei Fort Barchon starteten die Belgier einen Gegenschlag und warfen die schwankenden Deutschen mit ihren Bajonetten zurück. Die deutschen Angreifer zogen sich blutig und völlig fassungslos vom verbissenen belgischen Widerstand zurück.

Die Deutschen unternahmen am 6. August einen gewagten Versuch, Leman zu erobern oder zu ermorden. Eine Abteilung von dreißig deutschen Soldaten und neun Offizieren, die als britische Soldaten verkleidet waren, fuhren zum Hauptquartier von Leman vor. Einer von Lemans Adjutanten, Major Marchand, fing bald die Falle auf und alarmierte das Hauptquartier, wurde jedoch anschließend abgeschossen. Der überraschende deutsche Angriff trug Lemans Hauptquartier, aber in der Verwirrung entkam Leman nach Fort Loncin westlich der Stadt.

Näher an Lüttich

Das deutsche Oberkommando beschloss die Neuausrichtung seiner Strategie, indem es sich auf die Eroberung der Stadt Lüttich konzentrierte. Tausende deutsche Verstärkungen strömten bald in die Außenbezirke, um einen konzentrierten Durchbruch an den Forts vorbei in die Stadt zu schaffen. Nachdem er sich erneut geweigert hatte, sich zu ergeben, wurde Lüttich am 6. August von einem Zeppelin LZ-1 beschossen, wobei neun Zivilisten getötet wurden. Die Deutschen würden für die Gräueltaten an der belgischen Bevölkerung verunglimpft. Mit genügend Druck gelang am 10. August ein Durchbruch zwischen Fort Fleron und Fort Evegnee, der die Deutschen in Reichweite von Lüttich brachte.

Die dritte Division wurde umstritten entsandt, um sich der belgischen Hauptarmee in Löwen anzuschließen. Der Grund für diesen Schritt war, dass es besser wäre, wenn es sich König Albert und der Hauptarmee anschloss, anstatt in den Forts eingeschlossen und umzingelt zu werden. Die Bewegung der Dritten Division, sich Albert anzuschließen, ließ Lüttich mit geschwächter Verteidigung zurück, da deutsche Verstärkungen ihren Würgegriff um die Stadt weiter verstärkten.

Die wenigen Belgier in Lüttich mussten schließlich die Stadt aufgeben. Obwohl die Stadt in deutscher Hand war, waren die Forts noch intakt, und die Geschütze der Forts kontrollierten die Straßen, die von und nach Lüttich kamen. Die Deutschen hielten Lüttich mit etwa 120.000 Mann, konnten jedoch nicht in die Stadt ein- und ausfahren, ohne unter hartnäckiger Artillerie aus den Forts zu stehen. Die Deutschen konnten sich nur nachts und in kleinen Gruppen unentdeckt bewegen.

In der Zwischenzeit reagierten die Alliierten träge, um ihre Garantie zum Schutz der belgischen Neutralität einzulösen. Die Franzosen unter General Joseph Joffre waren zu vernarrt in Angriffe durch Elsaß-Lothringen und waren der echten Bedrohung zu ihrer Linken in Belgien gleichgültig. Die Briten, die beschlossen, eine Expeditionstruppe von vier Infanterie- und Kavalleriedivisionen zu entsenden, waren beim Transport dieser Männer über den Kanal langsam, um den belagerten Belgiern zu helfen.

Eine neue Waffe

General Erich Ludendorff, der neue Kommandant der 14. Brigade, erkannte, dass die belgischen Forts auch bei besetzter Lüttich nicht kapitulieren würden. Er entschied sich für eine andere Methode, als seine Männer in nutzlosen Frontalangriffen zu opfern. Er bestellte einige aus Österreich geliehene 305 mm Skoda-Belagerungsmörser und eine 402 mm Haubitze der Krupp-Stahlwerke. Keiner dieser Stahlgiganten war zuvor im Kampf eingesetzt worden. Der 402 mm Krupp wog 75 Tonnen und musste in fünf Abschnitten per Bahn transportiert und dann vor dem Einsatz einbetoniert werden. Es würde bis zu zehn 2.200-Pfund-Projektile pro Stunde abfeuern. Es hatte eine Reichweite von bis zu neun Meilen und wurde mit einer 200-Mann-Besatzung mit einer elektrischen Ladung abgefeuert.

Am 12. August übermittelte die deutsche Regierung eine weitere Botschaft an König Albert, die die Kapitulation der Belgier forderte. „Nun, da die belgische Armee ihre Ehre durch heldenhafte Verteidigung einer sehr überlegenen Streitmacht gewahrt hat“, gaben die Deutschen arrogant an, baten sie die Belgier, sich vor „weiteren Kriegsschrecken“ zu ersparen. König Albert weigerte sich zu antworten. Die massiven Belagerungsgeschütze wurden bald nacheinander auf jedes Fort losgelassen.

Die Forts hatten eine große Schwäche in ihrem Design. Sie waren anfällig für Artillerieangriffe von hinten. Die Montage der Belagerungsgeschütze dauerte zwei Tage, und am 12. August begannen sie, die verbleibenden Forts im Detail zu zerstören.

Die massiven Granaten dezimierten die verteidigenden Beton- und Stahlforts und begruben die Verteidiger. Die Forts konnten das Feuer nicht erwidern, da die deutschen Geschütze außer Reichweite waren. Die Verteidiger jedes Forts waren gezwungen, sich zu ducken und dem Bombardement standzuhalten. Am 13. August fielen drei der Forts. Fort Pontisse hielt 45 Granaten in 24 Stunden Bombardement stand, bevor es von einem Infanterieangriff eingenommen wurde. Fort Chaudfontaine ergab sich mit nur 75 von 408 noch lebenden von dem höllischen Beschuss. Bis zum 14. August waren alle Forts östlich und nördlich der Stadt gefallen.

Nachdem die östlichen Forts reduziert wurden, wurden die Belagerungsgeschütze gegen die Forts im Westen der Stadt aufgestellt. Fort Boncelles überlebte eine 24-stündige Bombardierung, fiel aber am 15. August bald ein und hinterließ kaum mehr als Betonpartikel und Metallreste. Das Bombardement hinterließ giftige Gaswolken. Bis zum 16. August waren elf der zwölf Forts gefallen. Nur Fort Loncin blieb.

Der letzte Kampf

General Leman hatte sich im letzten stehenden Fort aufgestellt. Die Bombardierung dauerte drei Tage, vom 12. bis 15. August. In einer Pause zwischen den Bombardements schickten die Deutschen Abgesandte unter der weißen Flagge, um Leman zu überzeugen, die Garnison aufzugeben. Leman lehnte alle Forderungen ab. Am 16. August wurde Loncin von einer 420-mm-Granate getroffen, die das Magazin durchschlug und explodierte und die Festung zerstörte.

Nach der Explosion drangen deutsche Soldaten zu Fuß ein. Der Großteil der Garnison wurde in den Trümmern begraben, einschließlich ihres Kommandanten. Leman erinnerte sich später lebhaft an die Auswirkungen der Explosion: "Giftige Gase schienen meine Kehle wie in einem Schraubstock zu packen."

So aussichtslos die Lage für die Belgier war, versuchten sie, das Fort zu halten. Die letzten etwa fünfundzwanzig belgischen Verteidiger, die noch stehen konnten, wurden in einem Korridor gefunden, der sich auf einen letzten verzweifelten Versuch zur Abwehr der Deutschen vorbereitete. In einem anderen Fall von Hartnäckigkeit versuchte ein Korporal tapfer, die Deutschen im Alleingang zurückzudrängen, indem er vergeblich mit einem gesunden Arm sein Gewehr abfeuerte, da sein anderer Arm verwundet an seiner Seite baumelte. Aus Mitgefühl warfen die Deutschen ihre Waffen nieder und eilten den belgischen Soldaten zu Hilfe. Von den 500 Verteidigern in Fort Loncin waren 350 tot und 150 verwundet.


Dieser Tag in der Geschichte: Deutsche greifen Lütticher Festungen an (1914)

An diesem Tag in der Geschichte startet die deutsche Armee ihren Angriff auf die Stadt Lüttich in Belgien. Dies trotz der Tatsache, dass das Land neutral war und damit die erste Schlacht des Ersten Weltkriegs initiierte.

Etwa 30 Divisionen von Deutschen zogen nach Deutschland. Insgesamt waren rund 1,5 Millionen Soldaten Teil des Schlieffen-Plans. Dieser Plan zielte darauf ab, Frankreich über Belgien anzugreifen. Der Plan wurde nach dem ehemaligen deutschen Generalstabschef Alfred von Schlieffen benannt. Als Teil des Plans mussten die Deutschen die Stadt Lüttich einnehmen. Dieser befand sich in der Nähe von Deutschland und würde der deutschen Armee den Einmarsch nach Belgien und von dort nach Frankreich ermöglichen.

Die Stadt wurde von einer Reihe von Festungen geschützt, die die belgische Regierung in den 1890er Jahren bauen ließ, um das Land vor einer deutschen Invasion zu schützen. Die Festungen machten Lüttich zum am stärksten befestigten Ort Europas.

Die deutsche 2. Armee, die über eine Viertelmillion Mann zählte, begann am 5. August ihren Angriff auf Lüttich, das etwa 35.000 Besatzungstruppen hatte. Die Deutschen beauftragten eine Spezialeinheit, die Forts zu erobern. Dies war als &lsquoArmee der Maas&rsquo bekannt, benannt nach der Stadt, in der Lüttich stand. Diese &lsquoarmee&rsquo wurde speziell dafür ausgebildet, Festungen und Verteidigungsstellungen einzunehmen, aber die Belgier widerstanden ihnen heftig.

In einer der Festungen von Lüttich

Die Belgier wurden von ihrem Monarchen, König Albert, inspiriert, der seine Untertanen zuvor aufgefordert hatte, um jeden Preis für ihre Unabhängigkeit zu kämpfen. Die deutsche Armee hatte mehrere Tage Verspätung und ihre Pläne drohten in Verzug zu geraten. Lüttich und seine Festungen fielen am 15. August. Damals setzten die Deutschen die größten damals bekannten Kanonen ein. Sie waren in Reserve gehalten worden, da sie glaubten, dass die Spezialeinheiten die Festungen heimlich und überraschend einnehmen könnten.

Ein Kanonentyp, gebaut von der österreichischen Munitionsfirma Skoda, hatte einen Lauf von 12 Zoll, der andere wurde von der Firma Krupp in Deutschland hergestellt. Der schwere Beschuss von Lüttich begann am 12. August. Die Granaten dieser riesigen Geschütze zerstörten die Festungen. Der zukünftige deutsche Generalstabschef Ludendorff betrat eine der Festungen und überredete die Garnison, sich zu ergeben, um ihr Leben zu retten. Er konnte die Festung durch Überreden einnehmen. Damit sollte Luddendorf berühmt werden. Der Kommandeur der deutschen Streitkräfte Emmich und Ludendorff wurden beide mit der höchsten deutschen Militärmedaille ausgezeichnet.

Die Einnahme der Festungen bei Lüttich ermöglichte es den Deutschen, durch Belgien vorzudringen. Bald gelang es ihnen, die belgische Armee in einen schmalen Gebietsstreifen im Westen zu drängen. Ein Großteil Belgiens sollte bis 1918 von den Deutschen besetzt werden.


Die Festung Lüttich

Zu Beginn der beiden Weltkriege stand Belgiens zweitgrößte Stadt Lüttich an erster Stelle in der deutschen Schusslinie. Fünfundzwanzig Jahre zuvor hatte Belgien sich auf eine zukünftige Invasion vorbereitet, indem es in einem Gürtel um die Stadt 12 Betonforts errichtete, die mit deutschen Geschützen befestigt waren.

Die Deutschen dachten, Lüttich zu neutralisieren wäre einfach, aber sie lagen falsch. Belgien fehlte die militärische Kraft Deutschlands, aber sein mutiger Widerstand war entscheidend, um den Vormarsch aufzuhalten und Großbritannien Zeit zu geben, eine Expeditionstruppe über den Ärmelkanal zu bewegen.

Die Forts wurden jedoch durch die neue Technologie auf tragische Weise entlarvt. Ihr unbewehrter Beton war nicht stark genug, um der schweren deutschen Artillerie zu widerstehen, einschließlich ihrer neuen Superkanone, der Haubitze "Big Bertha". Fort de Loncin, 7 km nordwestlich von Lüttich, hielt einem dreitägigen Bombardement bis zum Abend des 15. August stand, als eines seiner Magazine mit 12.000 kg Schießpulver von einer Granate von Big Bertha getroffen wurde. Das Hauptgebäude stürzte auf apokalyptische Weise ein. Sein Innenstoff war zerrissen. Dreihundertfünfzig der 550 Mann starken Garnison wurden sofort getötet oder lebendig begraben. Die aus den Trümmern geborgenen Leichen werden in einer Krypta begraben, aber mehr als 100 wurden nie gefunden, und das Gelände ist heute ein Militärfriedhof sowie ein „lebendes Museum“.

Heute sind viele der beschädigten Mauern und Geschützstellungen so geblieben, wie sie waren. Auf dem Rücken liegt eine 40-Tonnen-Kanone, die wie ein Pfannkuchen in die Luft geschleudert wurde. Massive Geschütztürme neigen sich in verrückten Winkeln. Ganze Abschnitte der befestigten Mauer wurden verschoben, wobei die Risse und Spalten deutlich zu sehen waren, was die Unzulänglichkeit des Betons aufdeckte, der verwendet wurde, um die Struktur zusammenzubinden. Selbst jetzt, wo Rasen und Blumen die Szenerie mildern, ist das Ausmaß der Verwüstung erschreckend.

Ein Teil der Festung ist für Besucher unsicher, aber es gibt viel zu sehen. Es gibt Wachsfiguren, die zeigen, wie das Leben der Soldaten war – eine Bäckerei, eine Metzgerei und eine Küche wurden nachgebaut, um den Alltag der unterirdischen Verteidiger darzustellen. Alle paar Minuten reproduzieren Lautsprecher den Klang der ohrenbetäubenden Explosionen. Fast ein Jahrhundert später löst Fort de Loncin extreme Emotionen aus. Unter seinen vielen künstlerischen Denkmälern ist die flamme du souvenir, die Figur eines männlichen Torsos, der eine Fackel aus der Tiefe ins Tageslicht stößt.

Mit dem Untergang von Fort de Loncin kapitulierte am nächsten Tag die letzte der 12 Lütticher Festungen.


Fort de la Chartreuse Lüttich, Belgien

Der Bau dieser großen Festung in Lüttich begann 1818.

Errichtet von den Niederländern, die diesen Teil Belgiens nach dem Wiener Kongress 1815 kontrollierten, ersetzte es ein Kloster für den Ordre des Chartreux, einen Mönchsorden, der fast die ganze Zeit einsames und stilles Studium der Bibel verbrachte. An das Kloster grenzte ein kleiner Weiler, Péville, der ebenfalls durch das neue Fort de la Chartreuse ersetzt wurde. Das Fort musste nie einen Angriff verteidigen, aber es diente im Laufe seines Lebens vielen Zwecken. 1891 wurde es außer Dienst gestellt, wurde aber weiterhin als Kaserne genutzt. Im folgenden Jahr baute Belgien 12 moderne Befestigungsanlagen um die Stadt herum.

Ein ungeplantes Oberlicht. Es ist unklar, warum einige Teile des Gebäudes eine Holzdächer hatten, während andere mit Ziegeln stark verstärkt waren.

Der Erste Weltkrieg brach mit der Schlacht bei Lüttich am 5. August 1914 aus, als Deutschland in die Stadt einmarschierte. Es fiel am 16., aber erst nachdem die Schlacht in eine Belagerung mit langwierigen Bombardements übergegangen war. Die belgischen Forts waren nicht darauf ausgelegt, dem schweren Beschuss standzuhalten, und nachdem sie flankiert worden waren, fielen sie einer nach dem anderen. Während die Zitadelle von Lüttich, die zentrale Festung der Stadt, am 7. August fiel, hielten einige der Festungen noch mehrere Tage. Am 16. August kapitulierten jedoch die letzten Lütticher. Als die Frontlinie tiefer nach Belgien vordrang, verwandelte die deutsche Besatzungsarmee Fort de la Chartreuse in ein Militärgefängnis für einige der 4.000 Belgier, die sie nach der Schlacht gefangen genommen hatten. Als Deutschland 1918 einem Waffenstillstand zustimmte und Lüttich unter belgische Kontrolle zurückkehrte, wurde Fort de la Chartreuse wieder als Kaserne genutzt.

Es ist nicht schwer zu sehen, wie Deutschland diese Kaserne über Nacht in ein Gefängnis verwandeln konnte.

Lüttich wurde am 10. Mai 1940 wieder Deutschlands Tor nach Frankreich, als Belgiens massives Fort Eben-Emael fiel. Das Fort, das sich nördlich der Stadt befindet, galt als bedeutende Barriere für Invasionen, aber seine Geschütztürme wurden in einem überraschenden nächtlichen Überfall von 75 Nazi-Soldaten neutralisiert, die mit Segelflugzeugen lautlos auf der Festung landeten. Eben-Emael was taken completely by surprise and was neutralized in a matter of hours, leaving Liège vulnerable to total invasion. German forces overtook most of the forts circling Liège before moving westward through the countryside, a rapid advance now known as the 18 Days’ Campaign. After 18 days of Nazi onslaught, on May 28th, Belgium surrendered. Some of the forts around Liège held out long enough to surrender with the capital. Again, Fort de la Chartreuse became a tool of Germans to hold Belgian prisoners of war. That is, until American forces liberated the town in 1944, after which time it was used as a military hospital for the Allied Forces, a role it would keep through the end of the war.

A different kind of tree fort.


Damaged Belgian Fort at Liege, 1914 - History

ARMS MANUFACTURING in LIEGE

This part of the site is dedicated to the Liege guns manufacturers and more particularly to its Golden Age (1814-1914) with extrapolations over older times and the contemporary period. We will try to help gun aficionados, worldwide, to identify, date, and deepen their knowledge or simply to discover our exceptionally rich heritage in this field.

In the Principality of Liege, fire arms appeared early, i.e about 1350. Their production knew a dazzling boom in the first half of the 17th century (30 years War and other international conflicts as well as its ideal geographical location contributed largely to this development).

Under the French period (1794-1814), many gun manufacturers were reduced to unemployment, the reduction of business opportunities and the monopoly of the Manufacture eliminated from the market 90 percent of the specialized workers, those who were making trade and luxury guns .

During the "Golden Century" (1814-1914), we have, overlapping at the same time:

- a tradition of home workers industry: with the census of 1896, three quarters of the arms manufacturers workmen , that is more than 8.000 people, are still working in this manner, which constitutes a skilful and inexpensive manpower

- evolution of mechanization: the proliferation of sheet metal rolling mills in the Ourthe and Vesdre valleys at the end of the 18th century, the Company John Cockerill factory, founded in 1834 in Valley-Benoit, as well as the advent of the first machines to mechanize metal gun parts and the wood for rifles, in about 1851 (Falisse and Trapmann), are three examples among others.

The number of manufacturers does not stop increasing: 36 in 1816, 97 in 1856, 174 in 1884 and 195 in 1909 to which we must add 75 gun parts manufactures and 13 of gun stocks.

What should we understand by manufacturers? They were primarily gun merchants having their guns manufactured by craftsmen working at home, who took delivery of them and sold them with a profit.

To face important orders (military, trade or luxury guns), they create a temporary partnership with several competitors while carrying on their own activities.

Before 1914, only two companies were able to entirely manufacture weapons in workshops: the FN and tablissements Pieper.

In order to gather, for the Liege workmen a sampling of guns with didactic purposes and thanks to the patronage of the gun manufacturer Joseph Lemille, the Liege Arms Museum has been organized and opened in 1885.

The question of a specific vocational training, which was posed to face the constraints of extreme mechanization and the preoccupation of a lucrative productivity, led to the creation of the Arms Manufacturing School (Leon Mignon) which opened its doors on February 8, 1897. Originally it was managed jointly by the gun manufacturers, the State, the Province and the City of Liege.

It is not easy to pinpoint the share going to the Liege people in the development of the portable weapon in the 19th century, but, between 1830 and 1907, there was not less than 6.331 patents granted in Belgium in this field.

Production: the first known official figure is of 107.173 guns tested in 1823 and the absolute record is located in 1907 with 1.549.479 tested guns.

This industry impressed all the people of the world by his level of activities, by the variety of its products, their moderate price and the universality of their dissemination.

Administrator ASBL Friends of the Museum of Weapons.

Source: the remarkable work of Claude GAIER, Doctor of History and Director of the LIEGE ARMS Museum, Five centuries of Arms manufacturing in Li ge, Editions du Perron, Alleur (Belgium)


Dimensions of the fort

The fort forms an isosceles triangle whose base is 300 metres (980 ft) long and whose sides measure 235 metres (771 ft). A 6-metre (20 ft) deep by 8-metre (26 ft) ditch encircles the fort. The principal armament was concentrated in the central massif. The ditches were defended in enfilade by 57mm guns in casemates resembling counterscarp batteries, firing at shot traps at the other end of the ditch.[1] It is one of the larger forts of Liège.

With the exception of the Fort de Loncin, the Belgian forts made little provision for the daily needs of their wartime garrisons, locating latrines, showers, kitchens and the morgue in the fort's counterscarp, a location that would be untenable in combat. This would have profound effects on the forts' ability to endure a long assault. The service areas were placed directly opposite the barracks, which opened into the ditch in the rear of the fort (i.e., in the face towards Liège), with lesser protection than the two "salient" sides. The Brialmont forts placed a weaker side to the rear to allow for recapture by Belgian forces from the rear, and located the barracks and support facilities on this side, using the rear ditch for light and ventilation of living spaces. In combat heavy shellfire made the rear ditch untenable, and German forces were able to get between the forts and attack them from the rear.

The Brialmont forts were designed to be protected from shellfire equaling their heaviest guns: 21cm. The top of the central massif used 4 metres (13 ft) of unreinforced concrete, while the caserne walls, judged to be less exposed, used 1.5 metres (4.9 ft). Under fire, the forts were damaged by 21cm fire and could not withstand heavier artillery.


Bloodbath at Liège

The First World War was an unprecedented catastrophe that shaped our modern world. Erik Sass is covering the events of the war exactly 100 years after they happened. This is the 138th installment in the series.

August 5-12, 1914: Bloodbath at Liège

While the most enduring images of World War I come from the long period of trench warfare, the bloodiest phases were actually the shorter “war of movement” at the beginning and end of the conflict. On the Western Front, the first clashes in August and September 1914, known as the Battle of the Frontiers, resulted in breathtaking casualties: By early September, the French Army had suffered roughly 330,000 casualties, including around 80,000 dead, while the much smaller British Expeditionary Force sustained around 30,000 casualties, nearly half its total strength. German casualties were almost as high, topping 300,000 by the end of the first week of September (including the First Battle of the Marne).

The Siege of Liège

The war of movement got off to a slow start for the German Second Army, which had the unenviable mission of capturing the Belgian fortress complex at Liège. One of Belgium’s main industrial cities, Liège controlled the major rail and road crossings over the River Meuse, and was protected by a ring of 12 forts built from 1889 to 1891 these were mostly subterranean, leaving only rotating, heavily-armored gun turrets exposed, and widely thought impervious to bombardment by contemporary artillery.

No one reckoned on the new, top-secret 42-centimeter howitzers (below), nicknamed “Big Berthas,” developed for the German Army by Krupp in the final years before the war. The Big Berthas weighed 43 tons and fired 1800-pound shells up to eight miles. When the war began the Germans also had access to two 30.5-centimeter “Skinny Emmas” manufactured by Austria’s Skoda words, which fired an 840-pound shell up to 7.5 miles.

But these huge guns were incredibly challenging to move: After being disassembled, they had to be packed on special rail flatcars for transportation to the combat zone, then pulled into position by giant tractors or scores of horses or oxen, then reassembled—a process requiring up to 200 men per gun in the case of the Big Berthas. To make things even more difficult, the Belgians dynamited a rail tunnel near at Herbesthal, so the guns had to be dragged over roads the rest of the way.

So while the Germans were waiting for the siege guns to arrive, beginning on August 5 they mounted several ill-advised frontal assaults and quickly discovered the advantage enjoyed by well-entrenched defenders (above)—the main, baleful lesson of the Great War. The Belgian garrisons, numbering around 40,000, had connected the forts with hastily dug trenches studded at intervals with machine guns (typically pulled by dogs, below), which along with massed rifle fire inflicted horrific casualties on German troops approaching in dense formation. One inhabitant of Liège, Paul Hamelius, recounted a night attack:

The German storming parties marched up in thick lines, as steadily as if on parade, in the cold moonlight. The Belgian onlookers began to be anxious lest the enemy should be allowed to come to near, when a single long report of mitrailleuses [machine guns], all firing together, sent them to the other world at a single puff. This was repeated time after time… People who went near the forts later on said they had seen the Germans lying in a heap, six and seven deep, wounded and killed mixed inextricably together, so numerous that their names and numbers could not possibly be collected… [later] Germans and Belgians were heaped up separately, often in the trenches in which they had been fighting, and covered with quicklime, over which water was poured.

Gladys Lloyd, an Englishwoman traveling in Belgium, recorded this account from a young Belgian who’d been acting as a spy and courier: “‘This morning I have just come from Liège… The German dead were piled up each side of my path, ghastly lolling corpses, one on the top of each other.’ He puts his hand up higher than his head. ‘It was the most awful sight I have ever seen, and then the odour.’ And the poor spy is literally sick in the village street.”

Impatient with this slow progress, on August 7 Erich Ludendorff—a member of the general staff who was sent to the field because of his difficult personality, and who would go on to become one of Germany Army’s most successful commanders—staged a daring raid into Liège itself. After dashing into the city Ludendorff strode up to the gate of the citadel (an obsolete fortress in the center of town) and simply knocked on the door, demanding its surrender, which he received. The fall of the citadel gave the Germans control of the town, including the all-important bridges across the Meuse, which the Belgians probably would have dynamited before withdrawing. Ludendorff’s “single-handed” capture of the citadel quickly became a thing of legend, propelling him to the top of the short list of officers waiting for army commands.

Over the next few days, the Germans did succeed in overwhelming several forts east of the city, but these gains came at great cost and the remaining forts showed no sign of giving in. However the tide was about to turn against the Belgian defenders: on August 12 the first of the 42-centimeter siege guns finally arrived, and later that day the first shell fell on Fort Pontisse, piercing its 8-foot thick concrete roof to explode in the bowels of the structure (the shells were equipped with time-delayed fuses). The impact was spectacular, according to Irvin Cobb, an American writer working for The Saturday Evening Post, who later saw the aftermath of bombardment in a field at Maubeuge, France:

I would have said it was some planetic force, some convulsion of natural forces, and not an agency of human devisement… For where a 42-centimeter shell falls it does more than merely alter landscape almost you might say it alters geography… Spaced very neatly at intervals apart of perhaps a hundred and fifty yards a series of craters broke the surface of the earth… We measured roughly a typical specimen. Across the top it was between fifty and sixty feet in diameter, and it sloped down evenly for a depth of eighteen feet in the chalky soil to a pointed bottom… Of the earth which had been dispossessed from the crevasse, amounting to a great many wagonloads, no sign remained. It was not heaped up about the lips of the funnel… So far as we might tell it was utterly gone…

Cobb also met a German officer who described the effect on soldiers in forts that were bombarded, noting that it “rips their nerves to tatters. Some seem numbed and dazed others develop an acute hysteria.” After the bombardment, the officer went on,

All of a sudden, men began to come out of the tunnel… They were crazy men – crazy for the time being, and still crazy, I expect, some of them. They came out staggering, choking, falling down and getting up again. You see, their nerves were gone. The fumes, the gases, the shock, the fire, what they had endured and what they had escaped--all these had distracted them. They danced, sang, wept, laughed, shouted in a sort of maudlin frenzy, spun about deliriously until they dropped. They were deafened, and some of them could not see but had to grope their way. I don't care to see anything like that again – even if it is my enemies that suffer it.

After these guns arrived at Liège, it was only a matter of time.

Battle of Halen, German Atrocities

While 100,000 men from the German First Army were laying siege to Liège, German Uhlans (cavalry) pressed ahead into northern and central Belgium to conduct a reconnaissance in force, only to meet more Belgian resistance at the small town of Halen, where they were hoping to secure a bridge over the Rive Gete. After Belgian engineers dynamited the bridge—only partially destroying it—on August 12 the outnumbered Belgian cavaliers dismounted and greeted the Germans who managed to cross the bridge with massed rifle fire. The Germans made some progress, bringing up field artillery and forcing the Belgians back into corn fields west of the town, but eventually retreated after suffering about a thousand casualties, including 150 dead, with the Belgians losing a similar number.

Continuing Belgian resistance infuriated German soldiers, who were already on edge thanks to warnings that Belgian civilians would engage in guerrilla warfare, summoning nightmarish memories of the irregular “francs-tireurs” who tormented Prussian troops in the Franco-Prussian War. In fact there is little evidence that Belgian civilians actually mounted armed resistance, but that didn’t stop the Germans from seeing snipers everywhere, along with women, children, and even priests mutilating and killing wounded German soldiers. Walter Bloem, a captain in the German Army, described how rumors primed soldiers heading to the front to expect the worst:

We bought the morning papers at a wayside station and read, amazed, of the experiences of those of our troops already across the Belgian frontier – of priests, armed, at the head of marauding bands of Belgian civilians, committing every kind of atrocity, and putting the deeds of 1870 into the shade of treacherous ambushes on patrols, and sentries found later with eyes pierced and tongues cut off, of poisoned wells and other horrors. Such was the first breath of war, full of venom, that, as it were, blew in our faces as we rolled on towards it.

In actuality, in at least some cases supposed francs-tireurs attacks were the result of friendly fire or Belgian regular forces firing from houses during street warfare. But whatever the truth may have been, soldiers and officers at all levels of the German Army were convinced that civilians were shooting at them and responded with a series of horrific atrocities—collective reprisals against the civilian population that permanently damaged Germany’s image around the world, including in important neutral countries such as U.S.

According to the official Belgian history, the atrocities began on August 5 and then peaked from August 18 and 23, as German forces advanced through central Belgium. The tally includes 484 incidents that left 5,521 Belgian civilians dead and inflicted widespread destruction, extending to the razing of entire villages hundreds if not thousands of Belgian women were raped, and some of them later murdered. One of the most notorious incidents occurred on August 25, 1914, at Leuven (Louvain), where German soldiers massacred 278 inhabitants and burned the town, destroying its famous medieval library, which contained thousands of priceless manuscripts. Elsewhere the Germans killed 156 civilians at Aarschot on August 19 211 at Andenne on August 20, 383 at Tamines on August 21, and 674 at Dinant on August 23.

French Take Mulhouse, Abandon, Repeat

French strategy, as set forth in chief of the general staff Joseph Joffre’s Plan XVII, centered on a direct frontal attack across the German frontier to recapture the “lost provinces” of Alsace and Lorraine, annexed by Germany following its defeat of France in the Franco-Prussian War of 1870-1871. Joffre designated two armies to carry out this attack, with the First Army advancing from the vicinity of Epinal and Belfort, and the Second Army advancing from south of Nancy. Facing them were the German Seventh Army in Alsace and the German Sixth Army in Lorraine.

Beginning August 7, 1914, the French First Army under General Auguste Dubail advanced along a broad front, with the southern wing heading for Mülhausen (Mulhouse in French) in Alsace and the northern wing moving in the direction of Saarburg (Sarrebourg) in Lorraine.

At first the southern attack in Alsace seemed to be going well, as the First Army’s VII Corps captured Mulhouse on August 7-8 after meeting basically no resistance. Across France people celebrated the liberation of Alsace, but the Alsatians themselves were a bit more skeptical—and rightly so. On August 9 German reinforcements arrived from Strasbourg, and the outnumbered French had to withdraw from Mulhouse. Indeed, casualties in the First Battle of Mulhouse were actually relatively low, as it really wasn’t much of a battle, with both sides retreating before superior forces in turn.

Now Joffre sacked the commander of the VII Corps, General Bonneau—the first of many French commanders to be unceremoniously dumped for lacking “élan” and “cran” (spirit and guts)—and replaced him with General Paul Pau, commanding a reinforced VII corps now operating as the newly-formed, independent Army of Alsace. After a rather inglorious beginning, the French would return to the attack in Alsace on August 14, leading to a second short-lived occupation of Mulhouse later in the month.

Behind the Lines

During the early days of August 1914, civilians living behind the lines could only hold their breath, hanging on every word of (often cryptic or misleading) official bulletins. Governments of all the belligerent nations wasted no time instituting official censorship of newspapers—supposedly in order to protect military secrets, but in reality also to control public opinion by playing up victories and minimizing defeats.

Despite government attempts to shape public opinion in favor of the war, many ordinary people retained their ability to think critically and—patriotic feeling notwithstanding—were often scathing in their views of officialdom, who they blamed for dragging them into the war. Princess Blücher, an Englishwoman married to a German aristocrat, left Britain with her husband aboard the same ship as the German ambassador, Prince Lichnowsky, and recorded the attitude of some of her fellow passengers:

They all blamed the officials in Berlin, who had, they said, grossly mismanaged the negotiations. It had been an obsession in some of the German officials’ minds for years past, that Russia meant to attack them. “Well then,” said someone of the party, “why not wait until they do it? Why commit suicide to avoid being killed?” “What chance have we,” said someone else, attacked practically on every side?” “Is no one friendly to Germany?” asked another. “Siam is friendly, I am told,” was the bitter reply.

Similarly “Piermarini,” an anonymous correspondent who visited Berlin around this time, quoted a German officer: “Our army has been a success [but]… Our diplomats seem busy making mistake after mistake we have lost the sympathies of all countries on earth, even of those who were formerly our friends.”

Dreaming Awake

Regardless of what side they were on, a common feeling expressed by soldiers and civilians alike was the sense of unreality brought by the war, which was often described as like living in a dream (or, increasingly, nightmare). Philip Gibbs, a British war correspondent covering the war in France, reached for a narcotic metaphor:

It was a strange kind of melodrama that experience in the first two months of the war. Looking back upon it now, it has just the effect of a prolonged nightmare stimulated by hasheesh or bang—fantastic, full of confused dreams, changing kaleidoscopically from one scene to another, with vivid clear-cut pictures, intensely imagined, between gulfs of dim twilight memories, full of shadow figures, faces seen a little while and then lost, conversations begun abruptly and then ended raggedly, poignant emotions lasting for brief moments and merging into others as strong but of a different quality, gusts of laughter rising between moods of horrible depression, tears sometimes welling from the heart and then choked back by a brutal touch of farce, beauty and ugliness in sudden clashing contrasts, the sorrow of a nation, the fear of a great people, the misery of women and children, the intolerable anguish of multitudes of individuals each with a separate agony, making a dark background to this too real dream from which there was no awakening.

The dream was about to become more complicated: on August 12 the British Expeditionary Force began to land in France. Meanwhile the commander of the French Fifth Army, Charles Lanrezac, warned chief of the general staff Joffre that German troops appeared to be invading central Belgium, which meant they were heading much further west than expected, indicating an attempt to envelop French forces from the rear. However Joffre brushed off Lanrezac’s request to move the Fifth Army west to meet them—the first in a series of disastrous decisions.


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